생명체 살기에 최적… ‘제2의 지구’ 발견

곡성섬진강천문대 | 2017.11.18 | 조회 318

 



생명체가 살만한 환경을 가진 지구와 유사한 크기의 외계행성이 발견됐다. 

최근 스위스 제네바 대학 등 국제공동연구팀은 지구에서 약 11광년 떨어진 곳에 위치한 외계행성 '로스 128b'(Ross 128b)를 발견했다고 발표했다. 

지구보다 약 1.3배 큰 로스 128b는 암석형 행성으로 표면온도가 -60℃~20℃로 지구와 비슷할 것으로 추정된다. 곧 외계생명체가 존재할 만한 조건을 갖춘 셈이지만 흥미롭게도 로스 128b는 항성인 '로스 128'과 바짝 붙어있다. 

로스 128b가 항성을 공전하는데 걸리는 시간은 지구기준으로 단 9.9일로 지구와 태양사이의 거리보다 20배나 가깝다. 항성과 행성 간의 거리는 생명체가 살 만한 곳인지 예측해 볼 수 있는 중요한 자료가 된다.

지구처럼 행성이 태양(항성)과 멀지도 가깝지도 않은 적당한 위치에 놓여야 액체상태의 물이 존재할 수 있기 때문이다. 로스 128b가 항성과 바짝 붙어있지만 생명체가 살 수 있는 조건이 되는 것은 로스 128이 적색왜성이기 때문이다. 적색왜성은 태양보다 작고 침침한 별로 오히려 거리가 가까워야 생명체가 살기에 적절한 위치가 된다.  

칠레 라 실라 천문대의 망원경에 설치된 고해상도 전파행성추적(HARPS)을 통해 이루어진 이번 연구는 지구에서 두번째로 가까운 '제2의 지구' 를 찾았다는 점에서 의미가 있다. 역대 발견된 것 중 가장 가까운 제2의 지구는 '프록시마b'로 우리 태양으로부터 4.24광년 떨어져 있다. 그러나 로스 128b가 프록시마b보다 2배 이상 멀지만 오히려 생명체가 살기에 더 쾌적하다는 것이 연구팀의 설명이다.

 

논문의 공동저자인 니콜라 아스투로 데푸루 박사는 "적색왜성 인근의 행성들 대다수가 치명적인 자외선과 방사선에 노출된다"면서 "이에비해 로스 128b는 영향이 적어 우리가 알고있는 천체 중 가장 생명체가 살기 좋은 평화로운 행성"이라고 주장했다.   

이처럼 외계생명체가 존재할 만하거나 인류가 거주할 만한 조건을 가진 제2의 지구가 속속 발견되지만 문제는 거리다. 전문가들에게 따르면 현재 기술로 우리가 로스 128b에 도착하는데 걸리는 시간은 무려 14만 년. 다만 흥미롭게도 로스 128계 전체가 우리 쪽으로 서서히 이동 중이라 7만 9000년 안에는 지구와 가장 가까운 거리에 있는 이웃이 될 것이라고 연구팀은 전망했다. 

박종익 기자 pji@seoul.co.kr

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